うさぎを1羽2羽と数える理由

私達は何かを数える時、そのものによって数え方を変えます。

基本的には、人間なら1人、2人。
物なら1個、2個。

動物なら1匹、2匹、又は1頭、2頭。

しかし、世の中にはこの法則に当てはまらない「例外」も存在します。
例えば、うさぎは、動物にもかかわらず「1羽、2羽」と数えることがあります。

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どうしてうさぎだけを、このように数えるようになったのでしょうか?

その由来には、いくつかの説が存在します。

うさぎを食べるために、「鳥」に見立てた

これは、現在最も有力な説とされているものです。

現在の日本では「ペット」として可愛がられているうさぎですが、昔は「食料」として食べられる生き物でした。

日本だけではなく、イギリスで書かれた「ピーターラビットのお話」でも、ピーターラビットのお父さんがお百姓さんにうさぎのパイにされて食べられてしまったという、哀しいエピソードが登場しています。

しかし、日本では江戸時代になると、仏教の
「獣を殺して食べてはならない」
という教えが浸透し始め、更に将軍綱吉によって「生類憐みの令」が発令され、四足の生き物、つまり獣全般を食べることが禁止されました。

これは、山で生活をする人々にとっては、死活問題となりました。
狩猟ができなくなったら、彼らはどうやって生活の糧を得ていったら良いのでしょうか?

そこで彼らは、知恵を絞りました。

○うさぎは、2本足で立つから
○うさぎの長い耳は、鳥の羽のようだから
○うさぎの骨格は鳥に似ているから
○うさぎがぴょんぴょんと跳ねる姿が、飛ぶ鳥のようだから

このような理由を考え、うさぎを「鳥」に見立て、
「うさぎは鳥だから、食べても良い」
ということに、なかば強引に決めたのです。

 

括ったもの、束ねたものを数える「1把(いちわ)、2把(にわ)」からの転用

これも、うさぎを狩って食べていたことから来る説です。

その昔、うさぎを捕えて持ち帰る時には、うさぎの長い耳を束ねて持っていました。
そこから、束ねたものを数える時に使われる「1把(いちわ)、2把(にわ)」から転じて「1羽、2羽」と数えるようになったというのです。

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うさぎを神聖な動物とする地方で、その他の獣と区別する意味合いで数え方を変えた

これは、全く別のアプローチによる説です。

うさぎは古代から「月のシンボル」とされていました。

日本にも、
「月にはうさぎがいて、餅をついている」
という言い伝えがありますね。

平安時代末期古語に原型が成立したとされる「今昔物語集」などにも、うさぎの善行や神聖さを語る仏教説話が載せられているものが、多数存在します。

そのように、月の化身であり、神聖なシンボル的な動物であるうさぎを、他の獣と同じように「1匹、2匹」と数えるのは恐れ多いと、当時の人々は考えたのでしょう。

まとめ

うさぎを「1羽、2羽」と数える理由には、諸説あります。

しかし結局のところ、どれが正解なのかは、はっきりとは分かっていないのが現状です。
様々な複合的な要因が重なって、この数え方の由来となっている可能性もあります。

ちなみに、現代のうさぎの飼育書を読むと、必ず

「うさぎを持つ時は、耳をつかんで持ってはいけない」

と書かれています。

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うさぎを持つ時は、両手で身体を支えて優しく持つようにしましょう。

決して、耳をつかんで束ねて持ってはいけませんよ!


hikaku1

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さわの唯

さわの唯

私立大学文学部日本文学科を卒業後、2012年よりライターとして活動を開始。 現在は日本の文化・ペット情報・バレエ・演劇・インターネットなどのコラム連載、バレエやスポーツの練習方法の解説の執筆など、幅広く活動中。

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